精诚合作

温杰

2016年12月20日,波音公司与萨伯公司联合研制的T-X原型机在位于密苏里州的圣路易斯生产厂成功地完成了第一次飞行。试飞员史蒂文·施密特和丹·德拉格驾驶这架原型机爬升到3352米高度,在持续55分钟的飞行中先后测试了它的操纵品质和飞行速度等关键性能,最大速度达到426千米/时,初步展示了这种全新设计高级教练机的基本飞行性能。

作为美国空军新一代教练机(T-X)计划的候选机型之一,波音公司研制的T-X原型机凭借着先进设计理念和多项关键技术,在此次首飞中证明了设计与研制的成熟度和安全性,成为T-X计划最具竞争力的方案。令外界有些不可思议的是,波音公司在不到三年时间里就实现了T-X原型机的出厂,时隔3个月就顺利升空,将常规研制周期缩短了一半以上,可谓是新型飞机研制的一个经典范例。

寻求伙伴

面对竞争对手的各种T-X方案,时任波音公司军用飞机分部的总裁克里斯·查德威克表示,现有平台的不足之处在于每种型号都是针对某些特殊需求而设计,无法涵盖美国空军提出的所有能力要求,而通过改进现有教练机来满足美国空军训练需求的成本可能接近于全新设计的成本。

正是洞察到美国空军对于新型教练机的性能要求,波音公司经过全面评估后,断定投资发展一种全新设计的T-X教练机应该是一个最佳的解决方案,才有可能以一个可以承受的价格为美国空军提供一种期望的训练平台。波音公司的这一决定让业内颇感意外,因为全新设计在研制周期上可谓风险巨大,但是,波音公司接下来做出的一个决定再次令外界大跌眼镜。

2013年12月5日,波音公司与萨伯公司在总部圣路易斯签署了一项联合研制协议,着手组建一个强大、高效的研制团队,参加美国空军T-X计划的投标。这是两家公司以往军用平台上多次面对面竞争后进行的首次重要合作。双方对于合作充满信心,准备研制出一种平台,不仅能满足T-X计划的性能需求,而且具有一个合理的价格,不会超出预算,可以按时交付。

外界据此推测,双方可能会以双座型“鹰狮”为基础发展一种新型教练机。然而,萨伯公司的发言人对此却断然否认,强调此次合作研发的是一种全新机型,與“鹰狮”完全不同,但是拒绝透露T-X教练机是否会以波音公司此前发布的设计方案为基础。

实际上,波音公司十分看好萨伯公司在“下一代鹰狮”计划中展现出的精益制造专长,已经在研制、生产和使用等阶段全面控制了成本,同时也瞄准了F-35战斗机的欧洲用户,看好T-X教练机在国际市场上的发展空间。

与各家承包商纷纷推出各自的设计方案不同,波音公司在两年多时间里一直没有公布自己的T-X设计方案,而是不断优化各个细节,力求扬长避短,后来居上。

正式出厂

2016年9月13日,波音公司和萨伯公司在圣路易斯总部举行了一个隆重的出厂仪式,正式推出了首架T-X原型机,注册编号N381TX,波音公司编号BTX-1。在光怪陆离的背景中,外界终于有机会目睹了最后登场的T-X教练机,刹那间仿佛看到了F-22和F-35战斗机的影子,进一步了解到鬼怪工厂在突出机动性和敏捷性方面的良苦用心。

从总体设计上看,T-X原型机采用了传统的构型,融合了F/A-18E/F“超级大黄蜂”和JAS-39“鹰狮”战斗机的设计特点,甚至还广泛汲取了其他作战飞机的设计长处。从俯视角度看,该机与F/A-18战斗机有着明显的相似性;而从前视角度看,它与德埃公司研制的“蝎子”多用途飞机存在一些惊人的相似之处,尽管后者采用一副大展弦比的平直机翼;就进气道和主起落架的设计而言,该机又让人联想到萨伯公司的“鹰狮”。

对全部T-X计划的竞争者来说,驾驶舱将成为一个集中关注的焦点,不只是在人机工效方面,还涉及到未来的发展空间,以提供飞行学员今后将在F-35战斗机上遇到的各种传感器和人工智能系统。与F/A-18系列战斗机不同的是,T-X原型机采用了外形更加接近球状的座舱盖,为飞行员和飞行教官提供了一种类似“体育场座位”的阶梯状驾驶舱,保证了后座飞行教官的视野。

波音公司T-X教练机的真正优势在于驾驶舱的尺寸,设计成为适合于联合初级航空训练系统(JPATS)涵盖的所有7种人体测量获得的体形。前、后驾驶舱采用了整体式座舱盖,借助5个铰链将其连接在座舱的右侧,前部则是一个圆弧形风挡。同时,驾驶舱还包含了一个嵌入式训练系统,通过一种开放式架构软件,可以实现教练机与相关的地基模拟训练系统之间互相传输数据。此外,该机还将在驾驶舱内设置一个侧置驾驶杆,满足训练需要。

在出厂仪式上,鬼怪工厂的总裁达里尔·戴维斯强调,波音公司的设计旨在满足美国空军的T-X要求,但一般不会超出这些指标,尽管飞机被认为是一个灵活的设计,能够随着技术、任务和训练等需求的变化而不断发展。鼎立相助

波音公司在研制T-X教练机过程中,一直强调其生产经验和节省成本的可信度。据报道,波音公司已经在商用飞机生产中应用了代号“黑钻石”(BIack DiaTcrd)的秘密制造技术计划,率先将一些可以削减成本的生产工艺和先进材料应用于批生产中,不断地降低新型客机的生产和使用成本。

作为波音公司T-X项目的首要合作伙伴,萨伯公司功不可没,成功地再现了当年设计和研制“鹰狮”验证机的过程。从T-X计划来看,萨伯公司的参与进一步增强了波音公司在成本控制方面的优势,这主要得益于其在研制“鹰狮”E战斗机过程中降低生产成本方面的创新。

萨伯公司的工作不仅包括设计、研制和生产,同时还承担后勤保障和市场销售。在研制过程中,该公司不仅带来了广泛的专业知识和技术细节,还提供了大量可以利用的“鹰狮”的子系统。戴维斯暗示,萨伯公司主要提供中机身和后机身,波音将负责机翼和尾部等结构。

2016年6月14日,互联网上突然出现的几张照片,从一个侧面反映出萨伯公司借助精益制造技术快速生产机身部件的效率。当天,Volga-Dnepr航空货运公司的一架伊尔76运输机降落在瑞典林雪平附近的机场,地面人员将一个看起来像后机身的大型包装部件装入货舱,运抵美国圣路易斯的波音公司生产厂。一时间,这些照片引发了外界的关注:这个部件是T-X原型机的机身?T-X原型机已经制造完成?似乎在时间上有些难以置信。

3个月后,波音公司给出了答案:首架T-X原型机正式出厂,并许诺将在年底实现首飞。尽管升空时间落后于大多数竞争对手。但施密特表示,波音/萨伯研制团队有足够的信心扩大T-X原型机的飞行包线,搜集到美国空军所要求的飞行数据。目前,试飞团队正在马不停蹄地实施各项飞行测试,以便在2017年6月30日前向美国空军提交相关材料。

长远来看,赢得T-X计划的团队不仅是获得一项价值不菲的合同,为美国空军制造350架新型教练机,培训第五代战斗机的飞行员,同时还将在未来数十年内稳稳占据国际教练机市场。在这场强手如林的T-X计划竞争中,波音公司的T-X原型机能否凭借着全新的设计理念和较低的生产成本,在多个投标方案中脱颖而出,目前还是一个未知数。

编辑:石坚

标签: 原型机 教练机 驾驶舱

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